Илюмжинов, который бессменно возглавляет ФИДЕ с 1995 года, из-за предполагаемых связей с главой Центробанка Сирии в 2015 году попал в санкционный список Минфина США, что поставило под угрозу исполнение финансовых обязательств федерации. Ее президентский совет отстранил Илюмжинова от всех юридических и финансовых операций, но пост президента был за ним сохранен. Сам он называл санкции ошибкой и утверждал, что в ближайшее время они будут сняты. 

В марте 2017 года на сайте ФИДЕ появилось официальное сообщение о том, что Илюмжинов объявил о своей отставке и что в ближайшее время она будет принята. Сам Илюмжинов назвал это «вбросом» и пожаловался на то, что на него «давят со всех сторон» из-за американских санкций. Позже в ФИДЕ разъяснили, что случилось: на одном из заседаний руководства организации Илюмжинов в устном виде «эмоционально выразил желание уйти», однако позже решил не делать этого и принес извинения за свой поступок.

В феврале 2018 года казначей ФИДЕ опубликовал открытое письмо, в котором говорилось, что из-за санкций против Илюмжинова швейцарский банк UBS принял решение закрыть счета организации и что она из-за этого столкнется с «серьезными трудностями». На апрельском заседании президентского совета за его отставку высказались 14 из 15 голосовавших, и организация в открытом письме попросила Илюмжинова «немедленно уйти в отставку в интересах организации». Он отказался это делать, обвинив ФИДЕ в «антироссийских настроениях». Через несколько дней UBS закрыл счета организации.

Несмотря на продолжавшийся конфликт, еще в апреле специализированный сайт Chessdom сообщал, что Илюмжинов уведомил Российскую шахматную федерацию о своем намерении участвовать в новых выборах в октябре. При этом в качестве одного из будущих заместителей Илюмжинова, по данным СМИ, в заявке был указан несуществующий человек. Впрочем, уже через месяц действующий президент от борьбы за переизбрание отказался и объявил о поддержке кандидатуры Аркадия Дворковича, который официально стал кандидатом от России.

В новом сообщении ФИДЕ решение комиссии по этике объясняется «серьезным репутационным, операционным и финансовым ущербом», который Илюмжинов нанес организации «неоднократными действиями, несовместимыми с его обязанностями, ложными и провокационными заявлениями и попытками дискредитировать членов президентского совета ФИДЕ». Как подчеркивается, решение комиссия приняла единогласно.

Решение об отстранении Илюмжинов назвал политическим и незаконным. Он заявил, что в любом случае будет продолжать исполнять свои обязанности до октября. «Три члена комиссии приняли политическое решение из-за санкций США в отношении меня. Я избран на пост президента ФИДЕ представителями 110 государств, и меня не могут отстранить три человека», — сказал Илюмжинов. Он также пообещал обратиться в Спортивный арбитражный суд в Лозанне и в «международный суд по правам человека».