ВВС США отказываются предать огласке подробности крушения самолёта, в результате которого погиб лётчик-испытатель и специалист по аэрокосмическому конструированию Эрик Шульц. Целый ряд специализированных СМИ сообщает, что Шульц мог находиться за штурвалом истребителя Су-27 советского или российского производства. Однако представители 99-го авиационного крыла базы Неллис заявили, что информация о типе самолёта засекречена и распространению не подлежит.

Целый ряд американских авиационных порталов, ссылаясь на осведомлённые источники, сообщил, что в США на авиабазе Неллис в результате крушения погиб старший офицер ВВС США полковник Эрик Шульц. Инцидент, по признанию самих военных, произошёл ещё 5 сентября, однако первые сообщения о нём начали появляться в специализированных изданиях лишь неделю спустя.

Сразу же после инцидента командование ВВС США засекретило информацию о крушении, что вызвало в среде авиационных экспертов широкую дискуссию о том, каким именно летальным аппаратом мог управлять полковник Шульц.

«Могу вам точно сказать, что это был не истребитель F-35», - сообщил журналисту издания Military Times начальник штаба ВВС США генерал Дэвид Голдфэйн .

Позднее официальные лица американских военно-воздушных сил сообщили, что тип самолёта, а также подробности крушения засекречены и огласке преданы не будут.

Однако незасекреченным в заявлении официальных лиц осталось упоминание о том, что полёт был тренировочным, а один из самолётов был приписан к Командованию по вопросам вооружения и техники ВВС, которое занимается разработкой и испытаниями новых видов вооружения.

Полковник ВВС Эрик Шульц имел шесть учёных степеней, включая звание доктора наук в области аэрокосмического конструирования. Также Шульц занимал должность ведущего исследователя и директора по развитию в компании Pratt & Whitney - американского производителя авиационных двигателей для гражданской и военной авиации.

Издание Popular Mechanics сообщает, что Шульцу было три раза отказано в поступлении на курсы обучения пилотов истребителей из-за слабого зрения, однако впоследствии он был принят на службу - после операции по коррекции.

У него было более 2 тысяч лётных часов на таких самолётах как F-15E и канадском CF-18. Шульц также стал 28-м по счёту пилотом, севшим за штурвал истребителя пятого поколения F-35.

Учитывая послужной список Шульца как инженера-авиатора и пилота-испытателя, авиационные эксперты выдвинули несколько версий по поводу того, каким типом самолёта он мог управлять во время крушения.

По одной из них, крушение в районе базы Грум Лэйк, также известной как Зона 51, потерпел стелс-истребитель F-117A. Самолёты этого типа были сняты с вооружения в 2008 году и отправлены на консервацию на аэропорт Тонопа, официально числящийся за Министерством энергетики США.

В 2014 году стало известно, что F-117A до сих пор используется в тестовых полётах для испытания новых образцов бортовой техники. Однако журнал Popular Mechanics сообщает, что до управления F-117A допускают только пилотов компании Lockheed Martin.

Основным среди авиационных экспертов является предположение о том, что Шульц мог управлять истребителем типа Су или МиГ, произведённым в СССР или Российской Федерации.

В 1980-х годах 4477-й эскадрон ВВС США располагал засекреченным набором советских истребителей, приобретённых американской разведкой у третьих стран.

Вылеты эти советские истребители также совершали с аэродрома Тонопа. Сообщается, что эскадрон был расформирован в 1990 году, однако его функции были переданы 53-й полётно-испытательной группе.

В небе над Невадой неоднократно замечали самолёты Су-27. В январе 2017 года очевидцам удалось заснять тренировочный бой американского истребителя F-15 и советского Су-27.

На самой авиабазе Неллис отказались подтвердить сообщения о том, что Шульц мог находится за штурвалом истребителя советского или российского производства.

Однако некоторые авиационные эксперты предполагают, что полковник Шульц мог находится за штурвалом нового, засекреченного летального аппарата.

«Судя по всему, крушение произошло между Грум Лэйк и испытательным аэродромом Тонопа. Там располагается 3-е подразделение тестового центра ВВС США. На этих аэродромах испытывают засекреченные «чёрные» летальные аппараты», - пишет британский эксперт издания Aviation Week Гай Норрис.

Потерпевшим крушение летальным аппаратом мог быть и некий треугольный самолёт, ранее замеченный в небе над Техасом в 2014 году. Тогда Пентагон заявил, что им был стелс-бомбардировщик B-2A Spirit, однако, изучив фотографии, эксперты усомнились в официальной версии, которую распространили американские военные.

Тщательно охраняемый аэродром Грум Лэйк, расположенный 133 км к северу от Лас-Вегаса, в популярной культуре получил название Зона 51.

Своё название легендарная база, также известная как Аэропорт Хоуми, получила благодаря рассекреченному письму директора ЦРУ Ричарда Хелмса времён войны во Вьетнаме.